Luke Pearson

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In spite of the success of the luminous adventures of Hilda, Luke Pearson also has a dark side. With Everything we miss, the young British author did bring a more ominous look on his fantastical universe, thus oscillating between the optimism of childhood and the anxieties of adulthood.

Xavier Guilbert : Looking at your work, I couldn’t avoid thinking about that very last quote of Calvin & Hobbes : « It’s a magical world, let’s go explore ». And I find this is very fitting…

Luke Pearson : Erm. I like to imagine it’s a magical world out there. Yeah — I mean, I guess with Calvin & Hobbes a lot of it is about like seeing the world through a child’s eyes and giving physical form to that kind of imagination. And a lot of what I’m doing in Hilda is like — remembering how it felt to be a kid, and trying to explore these places like I would have liked to have done as a child.

Xavier Guilbert : That’s something that is present in Hilda, obviously, but also in Everything we miss.

Luke Pearson : Yes.

Xavier Guilbert : There are a lot of shared elements, but seen from a different point of view. It seems that the younger characters relate to it in a much more natural way, while there’s definitely something unsettling for the adults.

Luke Pearson : It’s funny that they almost seem like they could exist in the same universe somehow. I guess with the children stories, I’m kind of — I’m treating those elements like they are literally there. And it’s about… just creating a world that I’d find exciting and cool and mysterious. But they are real, tangible things in their world, and they are kind of normal to the characters. While in Everything we miss, I kinda do the same thing, there are a lot of the same — even some of the same creatures in there, but I guess I’m trying to use them to highlight feelings about — anxiety and unspoken issues. I’m not really sure why I appear to have been so hung up on the idea of hidden things, like things that go unseen. But it’s — it’s a recurring element, certainly.

Xavier Guilbert : It’s like there are two sides to what you are doing. In Hilda, there’s very rarely a villain — it’s usually people who are misinformed, and Hilda herself is rarely afraid. While in your adult stories, worry is much more present.

Luke Pearson : Yes, certainly. Well, with Hilda I really go out of the way — I kinda want her to be a role model. I want her to be — she’s super positive. She’s not — like me at all, really. She’s like an idealized version of how I wish I could be, and how I think it would be — the world would just be better if more people were like her. She’s like selfless and kind and questioning. She doesn’t really get afraid, she’ll just try and find solutions to things. Whereas yes, my adult work is a lot more about… there’s this kind of dwelling on more negative aspects. (laugh)

Xavier Guilbert : And since you’re fairly young, you’re about midway between those two sides you’re kind of expressing. Hilda definitely younger, and some of the themes that emerge from your stories (like the mid-life crises present in Everything we miss) are in your future. There’s something of a center position between two extremes…

Luke Pearson : Erm, I’m not sure what the question is, but I… that does seem about right, you know. Everything we miss is kind of — it’s definitely looking forward, like it wasn’t… it’s not an autobiographical comic, it’s not about me. It’s obviously… I kind of imagined, at the time, I was seeing the character in it like vaguely as me in maybe like fifteen years of time or something. And just a kind of pessimistic — possible outcome. I’ve never really thought of it like that, that I’m looking forwards and backwards, it’s kind of depressing to — to think that maybe that I would have such a negative view of the future. (a pause) Yeah…

Xavier Guilbert : Everything we miss is the only adult book you’ve put out. You’ve been doing the Hilda books which have obviously become your main focus, but from what I’ve seen on your website, you are still putting out shorter stories like How to exist for a day or Nostalgia or You mustn’t be afraid. And those stories are definitely dealing with adult anxieties. I’ve got the impression there’s this kind of back and forth between the very benevolent world of Hilda

Luke Pearson : I would say that there are no villains in my adult comics either though. I don’t think — I don’t know if I’ve ever written a story that had like a bad guy in it. It’s always just about — some problem or some concerns. (a pause) Yeah, the villain in my comics always seems to be other people who may be — or oneself, and it’s not a conscious thing.

Xavier Guilbert : Is it different for you when you work on a Hilda book ? I don’t want to overanalyze that, but does it really feel like escaping to this other world ? As opposed to the adult pieces that would be more akin to catharsis ?

Luke Pearson : I can’t take that cathartic — I mean, there is an element to that in Hilda, but I don’t really plan it to be that way. Usually — I don’t really do that much adult comics any more. I want to, but… they are usually more a case of — I have some looser, vaguer idea of something that I want to express. Like some notion that I want to just explore or unravel for myself, and… the comics are a little bit more… wandering. Maybe there isn’t — maybe in the past I would always being doing things where there would like a cyclical story, but recently, they are more — they go the way they want.

Xavier Guilbert : I have the impression that’s also true of the style. There’s much more experimenting there, with some diagrams that remind a lot of Chris Ware…

Luke Pearson : Sure. But I was very much into that. Some of those early comics, my influences are all over my sleeves. There’s like a very strong Chris Ware, or Kevin Huizenga influence. It’s there because in my earliest comics, I’m still trying to find my style of something. I’m still trying to find — I don’t really know how I draw. I don’t have a default, so every — every comic I do, I feel like I’m drawing it in a different way. And I try to make the drawing relevant to how I want the comic to feel, and — sometimes it ends up feeling like this isn’t really what I’m doing, like it’s disingenuous somehow. Or I’m making it feel too much like something I’ve seen before, possibly. It’s kind of more haphazard. Whereas Hilda is a lot — the story is always tightly structured and planned. I really — with those books, I enjoy being able to tell a pretty traditional story, basically. A pretty basic story structure, it’s all made up of — I enjoy fitting the plot together like a puzzle or something. It’s all super tight and it doesn’t really have any loose ends. I like that. And to come back to the original point — there is a cathartic element at times, because I have a script, but I can work little things in there. Like this stuff in Hilda and the Black Hound where she’s in the scouts, and that’s kind of drawing on real experiences. I had to cut a lot out because there wasn’t room in the book, but originally there’s a whole sequence there and… And actually, it kind of drives the story forward, the fact that she’s not really good at being a scout, she’s bad at it. Those feelings, feeling inadequate and poor at something that you also on one hand enjoy, that was — that was my experience being a scout. I really liked it and hated it at the same time.

Xavier Guilbert : About doing less adult works, does this have to do only with the importance Hilda has taken, or is that that you’ve found your voice and you don’t feel you still need to be going in that direction ?

Luke Pearson : No, it’s something I feel I do need to be doing. It bothers me that I’m not doing more of it. It’s not so much that Hilda is more important to me — it’s just… I’m not really sure. When I did Everything we miss, it was fairly early on, and I felt really strangely — confident about it. I didn’t worry too much about it. Drawing that book was — the easiest and the most enjoyable thing I’ve ever drawn, even if it’s so downbeat. It was painless to draw. I did it quite quickly, and it all came together very naturally, and I was happy with the result at the time.

Xavier Guilbert : Isn’t that the case now ? Looking back on it ?

Luke Pearson : Erm… not entirely. I feel like it’s — kind of corny or something. I can see what I’m trying to do, it just feels like I’m — I don’t know. Well, I don’t like much of my work when I look back at it. There’s definitely things I would do differently with that book if I was doing it now. But I would probably not even do that book, I would probably think it was a bad idea. But some people seem to like it, so it’s — it’s fine. I don’t know, doing the Hilda books and gradually over time I kind of lost confidence with doing adult work. I try and write things, and I just — I just worry that it’s not good enough. Or maybe I don’t really — I can’t do this. I never get anywhere with anything and I stop. I try and think of something and don’t draw that, so I try and think of something else and never get anywhere. I need to get into — I’ve just lost a good state of mind for doing that. I’m hoping — I hope I’ll get it back.

Xavier Guilbert : Compared to the Hilda books that are tightly plotted, there’s definitely more exploration and wandering in your adult works. Those seem like two different ways of approaching storytelling, I think.

Luke Pearson : Yeah, totally. But that’s why my adult work, it’s all — it’s all short comics, because it’s usually just something that was on my mind at the time. And those comic pieces, they rarely happen because I have had like a burning desire to tell a specific story over time. It’s just something that is — always quite immediate. Something that is bugging me or worrying me, and at the time it happens I just sit down and start drawing.

Xavier Guilbert : Looking at the evolution of the Hilda stories, with the move to the city, maybe there are things that might have ended up in your adult stories that have been integrated into this world.

Luke Pearson : Yeah, well, I think so. I’m definitely kind of closing her world in. On her. It felt like in the first book that she’s living a completely ideal life, and she doesn’t really have any problems. All the creatures she interacts with, she’s — they’re not really a threat to her, and it’s great. With each book, they seem to give her more problems.

Xavier Guilbert : She’s kind of in charge at the beginning. Afterwards, it’s different : she gets lost in the city, while she was never really lost in the mountains… And she has to get to know people and try and understand how things work.

Luke Pearson : But she always finds a solution though. Maybe that’s something — I think there’s something satisfying about, maybe giving her problems that reflect problems that I have, and then being able to give a definitive solution to that problem and for her to end relatively happily. Maybe that’s fulfilling some basic need in me (laugh).

Xavier Guilbert : Why is it you don’t face that issue of confidence going into an Hilda story ? Some people might say that writing for children can be really tricky…

Luke Pearson : Well… to be honest, I get to this point where Hilda is enough there already — pre-existing. I don’t have to — a lot of the work is done for me already when I start thinking about what I want to do next. I don’t have to worry about what style it is going to be, what’s the tone of this particular thing. I change the tone in Hilda books, but — you know, there’s a safety net. So I can just focus on the specific ideas and what I want, and how I want it to come across. Whereas — for other comics, there’s all these — there’s a lot of barriers and things to overcome before I can even start drawing it, really. And they’re not real, I think they are just mental barriers. All it really takes is just to sit down and draw something, and it’d probably be okay. But it’s tricky, psychologically.

Xavier Guilbert : From a structural point of view, the Hilda books show a lot of changes in the way you organize the panels on the page. Hildafolk is built around two tiers, with subdivisions of those tiers. In the Midnight Giant, there’s a two-by-three grid, and with the Black Hound, there’s a five-tiered structure and sometimes things become much messier. Is that something you’re trying to find the best way to tell a story ? Or is that a way to express how the character faces a world of increasing complexity ?

Luke Pearson : Yeah, well… I like to think that the growing number of panels kind of reflects — it feels appropriate, somehow. When she moves to the city, the walls are like closing on her. I like the idea that everything feels more cramped on the page itself. A lot of it has to do with — trying to get more out of it. I’m cramming — it’s always my instinct to… to cram as much stuff into a page as possible (laugh). I don’t intend to. Usually I start out with a part thinking I’m going to stick to this… I want to spread it out, I want to have less things on the page. I always think that, but it always ends up — filling it in and arranging and spending a long time figuring out how to slot everything together. I think I probably just enjoy that process. It’s like a puzzle. I think about page layout a lot.

Xavier Guilbert : When you read back the earlier Hilda books, is that something you’re aware of, or do you focus on other things ? Would you do Hildafolk in a different way now ?

Luke Pearson : I guess I probably would — yeah, I imagine I would. When I look at Hildafolk, I don’t — I think it works fine as it is. I don’t feel that I have this desire to go back and change it. I’d neaten it up, I would draw it nicer. I think it looks kinda ropy, but… I think the general page design works for that. It’s just that every time, I’m getting more… I’m just building my skills, I guess, and there’s more things I can do with panels that I didn’t really understand back then. At this point, I realize that you don’t — not every panel needs to have a background. It’s a thing I kind of picked up from manga. I want to get as much out of the scene as possible, so I’d just have these small panels that just have a character so you just get the dialog back and forth, but with a really big establishing shot, where I can really draw and get all the details in the scene… I like doing that — whereas previously I was trying to draw everything in every panel, and now I think it looks kinda clumsy.

Xavier Guilbert : Hildafolk is a small pamphlet with a softcover, and then you moved to a more lavish production with bound covers and a larger size. Is that something that came from Nobrow, or did you ask for something like that ?

Luke Pearson : It mainly came from Nobrow. The first book, Hildafolk, was just that size because it was part of a series where they’re all a uniform size and same number of pages. I didn’t have a choice in that. It was fine, it was just some good boundaries to work in. Then, I think, when we decided it could be a series, I can’t remember… I think they probably suggested it. That seemed like a cool thing to do, in that kind of traditional bande dessinée album format. And it felt like a cool thing to do in the UK where you don’t really see that any more for new comics. It felt nostalgic to me, because I read Asterix when I was a kid, and that’s it made me think of. I didn’t really think about it in the fact that every comic book in Europe is that exact same size (laugh). Originally, with Midnight Giant, you can tell I went to a really straightforward kind of structure, because I wanted to do it just very traditionally, as traditionally as possible. And then I immediately got bored of that, so I had to go back messing around with the panels later towards the end. I like that more.

Xavier Guilbert : You mentioned Asterix as well as manga. Does that mean you grew up in a very diverse reference field when it comes to comic books in general ?

Luke Pearson : I mostly read — indie comics, like American indie comics, mainly. But also… yes, and manga, but usually older manga. I like Tezuka, and like — cartoony. All the stuff that looks like weird Disney comics from the 60s and 70s or whatever. I really like that. That’s like a fairly recent thing, I mean, I’ve always liked that, but more recently I’ve been consciously looking at those pages and I felt that has definitely affected the last book. Dragon Ball as well — that kind of cartoony manga with real dumpy characters and big expressions. Asterix is like a historical reference for me, because I read that as a kid, and my uncle had the whole set, so that was probably my earliest comics memory, and probably one of the only comics I’ve read for years and years. I’d read them again and again. I only have two, myself, but I’ve read them a hundred times, and they always feel like there’s that… When I was doing Hilda, I realized I was kind of unconsciously drawing on that, and I went back and actually looked at them. And then that influence kind of came in to the books, more consciously.

Xavier Guilbert : A parallel I’d make with Asterix is that Asterix is not just for kids. Going back to them as an adult, you pick up things you had missed the first time around. In some way, it’s also present in Hilda…

Luke Pearson : Yeah, well, I — I think I’m conscious of that kind of thing. I always think that the setup of Hilda — there’s just a few basic rules that I have to follow for it to still be a kid’s comics, or an all-age comics or whatever. It has to be suitable — there’s no swearing. And I don’t want it to be violent anyway, so I don’t have to worry about bloody violence. I don’t want it to have any real fighting in it. It’s one thing that’s always in the back of my mind. There’s not going to be any sex in it. As long as the story is clear, then it’s going to be a kid’s comic and an adult’s comic. I’m not — I can explore certain things that probably wouldn’t seem something a child would be interested in, but within the confines of what this stuff is and what it looks like, you can do it. And I think — I think it works (laugh).

Xavier Guilbert : Do you know how kids react to it ?

Luke Pearson : Hum, I don’t really get feedback from kids, I mean… well, I do get feedback from kids. Sometimes I get drawings in the post and stuff. They usually give me some ideas for a new book (laugh). I get emails from parents… it’s always nice. I mean, I guess no one’s ever email me to say they hated it (laugh). A couple of people have said that their kids found it too scary… which I’m quite happy with, to be honest. I kind of want to scare kids (laugh), I want to terrify them. I’ve always felt that some of my best memories being a child, my strongest memories and the ones that stuck with me are of things that kind of frightened me or creeped me out. I think it’s a good thing — maybe not for every kid, but…

Xavier Guilbert : At the moment, what are you working on ? The next Hilda book, probably ?

Luke Pearson : No, erm, well… I feel I’m going to start doing another Hilda book this year. I haven’t started drawing it yet, I think that’s the plan. I took a year off last year, and the plan then was — I was going an adult’s book, or some minicomics or some short stories or something, and I just didn’t. I tried, but nothing happened, and then… I do illustration work and things on the side, and I’ve been doing some storyboarding. But I kinda failed in my attempt to do — to do more varied work. I’m still hoping this year I can do some — some more varied stuff.

Xavier Guilbert : Is that something you miss doing ?

Luke Pearson : Yes, well — I hate not doing it. I always want to be doing it. I always have ideas, and all I do I just — I plan them. I start drawing — I plot them out in a sketchbook, and that’s as far as it goes. I think about it for two days, and then I decide it’s a terrible idea, let’s just forget about it. And that has been going for like hundreds of comic ideas and not drawing them. It’s just terrible. I hope — I kinda hope at some point something will just switch back on and I’ll look back and some of them will seem promising and I’ll do them and they’ll be good. That’s what I hope.

Xavier Guilbert : In the meantime, I guess Hilda is kind of your safe place ?

Luke Pearson : Yeah, it’s something at least I know I can do. I know how to start it, and I know how to finish it. I can explore within Hilda, and it’s good — I enjoy it.

[Interview conducted on February 1st, 2015, during the Angoulême Festival]

Entretien par en novembre 2016

Luke Pearson

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Il ne faudrait pas réduire le travail de Luke Pearson aux aventures lumineuses de la petite Hilda. Avec Everything we miss, le jeune auteur anglais posait un regard plus inquiétant sur son univers fantastique, balançant ainsi entre l'optimisme de l'enfance et les angoisses de l'âge adulte.

Xavier Guilbert : A propos de votre travail, l’ultime réplique de Calvin & Hobbes m’est venue à l’esprit : “Ce monde est magique, allons l’explorer.” Et c’est assez approprié…

Luke Pearson : Erm. J’aime penser que nous vivons dans un monde magique. Oui — vous voyez, je pense que dans Calvin & Hobbes, il s’agit souvent de voir le monde au travers des yeux d’un enfant, et donner une forme tangible à ce genre d’imagination. Une grande partie de ce que je fais dans Hilda est un peu de — me souvenir de ce que je ressentais étant enfant, et d’essayer d’explorer ces endroits de la manière dont j’aurais aimé le faire alors.

Xavier Guilbert : C’est quelque chose de très présent dans Hilda, évidemment, mais également dans Everything we miss.

Luke Pearson : Oui.

Xavier Guilbert : On y trouve beaucoup d’éléments communs, mais présentés d’un point de vue différent. J’ai l’impression que vos personnages plus jeunes y réagissent avec beaucoup de naturel, alors qu’il y a clairement une forme de malaise chez les adultes.

Luke Pearson : C’est étrange de voir qu’ils pourraient presque se dérouler dans le même univers. Je pense qu’avec les récits pour enfants, j’essaie de — je traite ces éléments comme s’ils étaient vraiment là. Et il s’agit de… créer un monde qui soit excitant et intéressant et mystérieux. Mais ce sont des choses réelles et tangibles dans leur monde, et elles apparaissent comme normales aux personnages. Alors que dans Everything we miss, je fais plus ou moins la même chose, il y a beaucoup des mêmes — on y retrouve quelques-unes des mêmes créatures, mais je pense que j’essaie de les utiliser afin de souligner des sentiments de — d’anxiété et de non-dits. Je ne sais pas vraiment pourquoi je me suis autant attaché à l’idée de choses cachées, comme ces choses que l’on ne voit pas. Mais c’est — c’est clairement un élément récurrent.

Xavier Guilbert : C’est un peu comme s’il y avait deux faces à votre travail. Dans Hilda, il y a rarement de méchant — on y trouve plutôt des incompréhensions et des malentendus, et Hilda elle-même a rarement peur. Alors que l’inquiétude est beaucoup plus présente dans vos récits pour adultes.

Luke Pearson : Oui, tout-à-fait. Enfin, avec Hilda je n’hésite pas à y aller à fond — je la vois un peu comme un modèle à suivre. Je veux qu’elle soit — elle est hyper positive. Absolument pas comme moi, en fait. Elle est une sorte de version idéalisée de ce que j’aimerais être, et comme j’imagine que ce serait — le monde serait simplement meilleur s’il y avait plus de monde qui lui ressemblait. Elle est altruiste et attentionnée et curieuse. Elle ne connaît pas vraiment la peur, elle préfère essayer de trouver des solutions aux problèmes. Alors que oui, mon travail adulte traite beaucoup plus de… il y a cette tendance à s’appesantir sur les aspects négatifs. (rire)

Xavier Guilbert : Vous êtes plutôt jeune, ce qui fait que vous vous trouvez à peu près dans une position médiane par rapport à ces deux aspects que vous explorez : Hilda évidemment plus jeune, alors que certains des thèmes que l’on trouve dans vos récits (comme par exemple la crise de la quarantaine dans Everything we miss) se trouvent dans votre avenir. Il y a comme une position centrale entre deux extrêmes…

Luke Pearson : Hm, je ne sais pas trop quelle est la question, mais je… ça me semble plutôt juste. Everything we miss est un peu — une forme d’anticipation, mais sans que ce soit… ce n’est pas une bande dessinée autobiographique, il ne s’agit pas de moi. C’est visiblement… j’avais imaginé, à l’époque, je voyais le personnage principal comme étant vaguement moi quinze ans dans le futur ou à peu près. Et en choisissant une évolution potentielle — plutôt pessimiste. Mais je n’y ai jamais vraiment pensé comme ça, le fait que je sois en train de me tourner en avant ou en arrière, c’est plutôt déprimant de — de me dire que peut-être, j’aurais une vision aussi négative de l’avenir. (une pause) Hm…

Xavier Guilbert : Everything we miss est le seul livre pour adulte que vous ayez publié à ce jour. Il y a bien sûr la série Hilda qui est visiblement devenue votre priorité, mais si j’en juge par votre site web, vous continuez à travailler sur des récits plus courts, comme How to exist for a day, Nostalgia ou You mustn’t be afraid. Et ces récits traitent sans aucun doute d’angoisses adultes. J’ai l’impression qu’il y a une forme d’aller-retour constant avec le monde finalement très bienveillant d’Hilda…

Luke Pearson : Je dirais qu’il n’y a pas d’antagonistes dans mes bandes dessinées adultes non plus. Je ne crois pas — je ne sais pas si j’ai jamais écrit une histoire qui avait quelque chose qui ressemble à un méchant. C’est toujours plutôt sur — un problème donné ou des préoccupations. (une pause) C’est ça, le méchant dans mes bandes dessinées est en fait toujours d’autres personnes qui seraient — ou soi-même, et ce n’est pas un choix conscient de ma part.

Xavier Guilbert : Est-ce différent pour vous quand vous travaillez sur un Hilda ? Je ne voudrais pas sur-analyser tout cela, mais n’est-ce pas un moyen de vous échapper dans cet autre monde ? A la différence des récits adultes qui se rapprocheraient d’une forme de catharsis ?

Luke Pearson : Je ne peux pas vraiment parler de catharsis — c’est vrai, il y a une part de ça dans Hilda, mais ce n’est pas intentionnel. Généralement — je ne fais plus autant de bandes dessinées adultes désormais. J’aimerais bien, mais… il s’agit généralement de — j’ai une vague idée de quelque chose que je voudrais exprimer. Comme une intuition que je veux simplement explorer ou démêler pour moi-même, et… les récits finissent par être plus… indécis. Peut-être qu’il n’y a pas — par le passé, je finissais toujours par déboucher sur une sorte d’histoire cyclique, mais plus récemment, elles sont — elles vont où elles veulent.

Xavier Guilbert : J’ai l’impression que c’est aussi le cas pour le style. On y trouve beaucoup plus d’expérimentation, avec des diagrammes qui me font beaucoup penser à Chris Ware…

Luke Pearson : Absolument. Mais c’était quelque chose qui me passionnait. Dans ces premières bandes dessinées, mes influences sont clairement affichées. Il y a beaucoup de Chris Ware ou de Kevin Huizenga. C’est présent parce que dans mes tous premiers travaux, j’essaie encore de trouver mon style, en quelque sorte. J’essaie de — je ne sais pas encore vraiment comment je dessine. Je n’ai pas de base, ce qui fait que — que pour chaque bande dessinée, j’ai l’impression de dessiner différemment. Et comme j’essaie d’adapter le dessin à ce que je veux exprimer dans les planches, il y a parfois cette impression, au final, que ce n’est pas ce que je suis, que ce n’est plus vraiment sincère. Ou que j’essaie trop de reproduire quelque chose que j’ai vu auparavant, peut-être. C’est plus aléatoire. Alors qu’Hilda est très — l’histoire est toujours très structurée et planifiée. Avec ces livres, je prends vraiment plaisir à faire un récit plutôt traditionnel, au final. Une structure narrative plutôt basique, dans laquelle il y a — j’aime travailler la trame comme un puzzle, si vous voulez. Tout est très dense et il n’y a pas vraiment de questions sans réponse. Ça me plait. Et pour revenir au point que vous mentionniez, il y a parfois un aspect cathartique, parce que j’ai une trame, mais je peux y intégrer différents détails. Comme ce passage dans Hilda and the Black Hound, où elle est chez les scouts, qui est plutôt basée sur des situations réelles. J’ai dû en enlever beaucoup, parce qu’il n’y avait pas la place dans le livres, mais au départ il y avait une longue séquence et… et en fait, cela fait progresser l’histoire, le fait qu’elle ne soit pas vraiment douée à être scout, ce n’est pas son truc. Ce sentiment d’être inadapté et mauvais à quelque chose que l’on apprécie par ailleurs, c’était — c’était mon expérience chez les scouts. C’est quelque chose que j’ai à la fois adoré et détesté.

Xavier Guilbert : Par rapport au fait que vous faites moins de travaux adultes, est-ce uniquement à cause de l’importance qu’a prise Hilda, ou est-ce que vous avez trouvé votre voix et que vous estimez qu’il n’est plus nécessaire d’aller vers ce genre de thématique ?

Luke Pearson : Non, c’est quelque chose qu’à mon avis je dois continuer à faire. Cela m’ennuie de ne pas le faire plus souvent. Ce n’est pas tant qu’Hilda soit plus importante pour moi — c’est simplement… je ne sais pas vraiment. Quand j’ai fait Everything we miss, c’était tout au début, et je me sentais étrangement — sûr de moi. Je n’étais pas vraiment inquiet. Dessiner ce livre était — la chose la plus facile et la plus agréable que j’ai pu dessiner, même si c’est aussi sombre. Dessiner était sans douleur. Je l’ai fait plutôt rapidement, et tout s’est mis en place très naturellement, et j’étais content du résultat à l’époque.

Xavier Guilbert : Ce n’est plus le cas aujourd’hui ? Quand vous y revenez ?

Luke Pearson : Hm… pas complètement. J’ai l’impression que — que c’est un peu sentimental. Je vois ce que j’essaie de faire, mais c’est comme si — je ne sais pas trop. En fait, je n’aime pas vraiment mon travail quand j’y reviens. Il y a clairement des choses que j’aurais faites différemment dans ce livre si je le dessinais aujourd’hui. Mais il est très probable que je ne ferais même pas ce livre, je trouverais sans doute que c’est une mauvaise idée. Mais certaines personnes semblent le trouver à leur gout, et — et c’est très bien.
Je ne sais pas, le fait de travailler sur les Hilda, et le temps passant, j’ai plus ou moins perdu confiance en moi pour ce qui est de mes travaux adultes. J’essaie d’écrire, et puis — je m’inquiète de savoir si c’est bien. Peut-être qu’en fait je ne — je n’y arrive pas. Je ne termine jamais rien et puis j’arrête. J’essaie de réfléchir à quelque chose, mais je finis par ne pas le dessiner, alors j’essaie de penser à autre chose et ça ne débouche jamais sur rien. J’aimerais revenir — j’ai perdu l’état d’esprit nécessaire pour ce genre de chose. J’espère — j’espère que ça reviendra.

Xavier Guilbert : Par rapport aux Hilda dont les intrigues sont très construites, vos travaux adultes sont nettement plus dans l’exploration et la déambulation. Il y a là deux approches différentes de la narration, il me semble.

Luke Pearson : Oui, absolument. Mais c’est aussi pour cela que mes travaux adultes sont — principalement des récits courts, parce qu’il s’agit généralement de quelque chose que j’ai en tête à un moment donné. De plus, c’est rarement le résultat d’une envie dévorante de ma part de raconter une histoire en particulier dans le temps. C’est plutôt quelque chose de — toujours très immédiat. Quelque chose qui m’affecte ou m’inquiète, et au moment où cela se produit je m’installe et je commence à dessiner, tout simplement.

Xavier Guilbert : Quand on suit l’évolution des Hilda, il me semble qu’avec le déménagement pour la ville, il y a peut-être des éléments qui auraient pu figurer dans vos récits adultes qui se sont retrouvés intégrés à ce monde.

Luke Pearson : Oui, enfin, je le crois. Je suis vraiment en train de recentrer son monde — autour d’elle. Dans le premier livre, c’était un peu comme si elle vivait cette vie absolument idéale, et qu’elle n’avait pas vraiment de problèmes. Toutes les créatures avec lesquelles elle interagit — aucune ne présente vraiment de danger pour elle, et c’est très bien. Mais avec chaque nouveau livre, elles viennent à lui poser plus de problèmes.

Xavier Guilbert : Elle est maître de la situation au début. Ensuite, cela évolue : elle s’égare en ville, alors qu’elle n’était jamais perdue dans la montagne… Et elle doit rencontrer des gens nouveaux et comprendre comment se font les choses.

Luke Pearson : Mais elle trouve toujours une solution. Peut-être que c’est quelque chose de — je pense qu’il y a quelque chose de satisfaisant pour moi de, peut-être, la confronter à des problèmes que je rencontre moi-même, et ensuite de pouvoir y apporter une solution parfaite et finir sur une fin relativement heureuse pour elle. Peut-être que cela correspond à un besoin essentiel chez moi (rire).

Xavier Guilbert : Comment se fait-il que vous n’ayez pas ce problème de confiance en vous-même lorsque vous vous lancez dans une histoire d’Hilda ? On pourrait vous objecter qu’écrire pour un lectorat enfantin peut être particulièrement difficile…

Luke Pearson : Eh bien…. Pour être honnête, j’en suis à ce point où Hilda est déjà bien définie — elle existe. Je n’ai pas à — une bonne partie du travail a déjà été faite quand je commence à réfléchir à ce que je veux faire. Je n’ai pas à m’inquiéter du style, ou du ton de telle ou telle chose. Le ton évolue dans les Hilda, mais — vous voyez, il y a un filet de sécurité. Ce qui fait que je peux me concentrer sur des idées précises et sur la manière dont je veux les exprimer. Alors que pour les autres types de récits, il y a tous ces — il y a beaucoup d’obstacles et de choses à surmonter avant que je ne commence vraiment à dessiner. Tout ce qu’il faut, c’est que je m’installe et que je dessine quelque chose, et cela se passe généralement bien. Mais c’est difficile, psychologiquement.

Xavier Guilbert : Du point de vue de la structure, les Hilda évoluent beaucoup dans la manière don’t vous organisez les cases sur la page. Hildafolk a une structure en deux demi-pages horizontales, avec des subdivisions de celles-ci. Dans le Midnight Giant, vous utilisez une grille de deux par trois, alors que dans le Black Hound, on trouve une structure en cinq bandes avec parfois des pages plus complexes encore. Expérimentez-vous pour trouver la meilleure manière de raconter une histoire ? Ou est-ce une manière d’exprimer la complexité grandissante du monde auquel le personnage est confronté ?

Luke Pearson : Eh bien… je pense que l’augmentation du nombre de cases reflète en quelque sorte — c’est pertinent, d’une certaine manière. Quand elle déménage pour la ville, les murs se referment un peu sur elle. J’aime l’idée que les choses donnent l’impression d’être plus resserrées sur la page même. Pour beaucoup, c’est aussi la tentation de — d’essayer d’en tirer le maximum. Je charge — j’ai toujours ce réflexe de… de mettre autant de choses que possible dans une page (rire). C’est n’est pas conscient. Généralement, je commence une séquence en me disant que je vais me limiter à… Je veux la laisser respirer, je veux qu’il y ait moins de choses sur la page. Je me dis toujours ça, mais je finis toujours par — par la remplir et bouger les choses et essayer de trouver comment faire que tout cela s’articule ensemble. Je crois que j’aime tout simplement ce processus. C’est comme un puzzle. Je réfléchis beaucoup à la composition de la page.

Xavier Guilbert : Est-ce quelque chose que vous voyez déjà à l’œuvre dans les premiers Hilda ? Aborderiez-vous Hildafolk différemment aujourd’hui ?

Luke Pearson : Je pense que probablement — oui, ce serait certainement le cas. Quand je regarde Hildafolk, je ne vois pas — je pense que ça fonctionne bien comme ça. Je n’ai pas le sentiment qu’il me faudrait revenir dessus et changer des choses. Je le nettoierais un peu, je le dessinerais mieux. Je trouve qu’il y a un côté noueux, mais… mais je pense que l’organisation générale de la page fonctionne. Simplement, à chaque livre, je deviens plus… j’apprends le métier, j’imagine, et il y a pour moi maintenant beaucoup plus de manières de jouer avec les cases, et que je ne comprenais pas vraiment à l’époque. Désormais, j’ai pris conscience que — qu’il n’est pas besoin d’avoir un décor pour toutes les cases. C’est quelque chose que j’ai repris du manga. Quand je veux tirer le maximum d’une scène, je vais utiliser ces petites cases avec un seul personnage à l’intérieur, ce qui permet d’avoir le dialogue et les échanges, mais avec un grand plan général qui me permet de vraiment dessiner et d’y mettre tous les détails de la scène… c’est quelque chose que j’aime faire — alors qu’auparavant, j’essayais de dessiner tout dans chaque case, ce qui me semble maladroit aujourd’hui.

Xavier Guilbert : Hildafolk est un petit livret à couverture souple, alors qu’ensuite vous bénéficiez d’une fabrication plus luxueuse, avec un format plus important et une reliure toilée. Cela vient-il de Nobrow, ou en avez-vous fait la demande ?

Luke Pearson : Cela vient principalement de Nobrow. Le premier livre, Hildafolk, était de ce format parce qu’il s’inscrivait dans une collection où tous les livres avaient la même taille et le même nombre de pages. Je n’avais pas le choix. C’était bien, cela me donnait un bon cadre de travail. Et puis, ensuite, je crois que quand nous avons décidé qu’il y aurait une série, je ne sais plus… je pense qu’ils ont probablement suggéré l’idée. Cela semblait être un bon choix, d’aller vers ce format classique d’album de bande dessinée. C’était d’autant mieux en Angleterre où l’on ne trouve plus vraiment cela pour les nouveautés. Il y avait un côté nostalgique pour moi, parce que j’avais lu Astérix quand j’étais enfant, et cela m’y faisait penser. Je n’avais pas vraiment réalisé que quasiment toutes les bandes dessinées en Europe sont exactement de cette taille (rire). Au départ, avec Midnight Giant, on voit bien que j’avais choisi une structure très directe, parce que je voulais le faire dans une approche très classique, aussi classique que possible. Et puis cela m’a aussitôt ennuyé, et je me suis retrouvé à jouer à nouveau avec les cases vers la fin. Je préfère ça.

Xavier Guilbert : Vous avez mentionné aussi bien Astérix que les manga. Diriez-vous que vous avez grandi dans un environnement varié au niveau de la bande dessinée en général ?

Luke Pearson : Je lis surtout — de la bande dessinée alternative, comme les alternatifs Américains, surtout. Mais aussi… oui, du manga, mais généralement du vieux manga. J’aime Tezuka, ce style — cartoon. Et tout ce qui ressemble à du Disney bizarre des années 1960 ou 1970. J’aime beaucoup ce genre de chose. C’est assez récent pour moi, en fait, j’ai toujours aimé ça, mais récemment j’ai commencé à regarder ces planches avec plus d’attention, et j’ai le sentiment que cela a profondément influencé mon dernier livre. Dragon Ball aussi — ce genre de manga cartoon avec des personnages trapus avec des expressions démesurées. Astérix est un peu une référence historique pour moi, du fait que je l’ai lu étant enfant, et mon oncle avait toute la série. C’est probablement mon premier souvenir de bande dessinée, et sans doute l’une des seules bandes dessinées que j’aie lue pendant des années. Je les ai lus et relus. Moi-même, je n’en ai que deux albums, mais je les ai lus chacun des centaines de fois, et pour autant ils sont toujours… Quand je travaillais sur Hilda, je me suis rendu compte que je m’en inspirais inconsciemment, ce qui fait que je suis allé les relire en détail. Ensuite, cette influence s’est retrouvée dans les livres, mais de manière plus consciente.

Xavier Guilbert : Je voudrais faire un parallèle avec Astérix, dans le sens où Astérix n’est pas seulement pour les enfants. Quand on les relit étant adulte, on découvre des choses qui nous avaient échappées auparavant. Et d’une certaine manière, j’ai l’impression que c’est aussi le cas dans Hilda

Luke Pearson : Oui, en fait — je pense que j’ai conscience de cet aspect. J’ai toujours pensé que les prémices d’Hilda — il y a un petit nombre de règles de base qu’il me suffit de suivre pour que cela reste une bande dessinée pour enfants, ou une bande dessinée familiale, si vous voulez. Il faut que cela convienne — il n’y a pas de gros mots. Et je ne veux pas qu’il y ait de violence non plus, ce qui fait que je n’ai pas à me soucier d’avoir des scènes sanguinolentes. Je ne veux pas qu’il y ait de véritables combats. C’est quelque chose qui est toujours présent à mon esprit. Il n’y a pas non plus de sexe. Tant que l’histoire est claire, ce sera une bande dessinée pour enfants, et une bande dessinée pour adulte. Je ne suis pas — je peux aborder certains sujets qui n’apparaîtraient pas comme pouvant intéresser un enfant, mais dans le cadre de ce que ce qu’est Hilda et de son traitement graphique, je peux le faire. Et je pense — je pense que ça fonctionne (rire).

Xavier Guilbert : Comment les enfants y réagissent-ils ?

Luke Pearson : Hm, je ne reçois pas vraiment de retour des enfants, je veux dire… en fin, j’ai des retours des enfants. Parfois je reçois des dessins dans mon courrier, ce genre de choses. J’y trouve souvent des idées pour un nouveau livre (rire). Je reçois des mails des parents… c’est toujours agréable. En fait, je crois que personne ne m’a jamais écrit pour me dire qu’il détestait mes livres (rire). Quelques personnes m’ont dit que leurs enfants les avaient trouvés trop effrayants… ce qui me fait plutôt plaisir, pour être honnête. J’aime bien essayer de faire peur aux enfants (rire), je veux les terrifier. J’ai toujours eu l’impression que certains de mes souvenirs d’enfances, mes souvenirs les plus forts et ceux qui me sont restés, sont ceux de chose qui m’ont effrayées ou qui me donnaient des frissons. Je pense que c’est une bonne chose — peut-être pas pour tous les enfants, mais…

Xavier Guilbert : En ce moment, sur quoi travaillez-vous ? Peut-être le prochain Hilda ?

Luke Pearson : Non, euh, eh bien… je crois que je vais commencer à travailler sur un nouveau Hilda cette année. Je n’ai encore rien dessiné, mais je crois que c’est prévu. J’ai pris une année de césure l’année dernière, et l’idée était alors — je devais faire un livre adulte, des minicomics ou quelques récits courts, ce genre de chose, et je n’ai rien fait. J’ai essayé, mais cela n’a rien donné, et puis…Je fais des illustrations et des travaux de commande à côté, et j’ai fit un peu de storyboard. Mais je n’ai pas vraiment réussi cette tentative de — de faire des choses plus variées. J’espère encore que cette année, je vais pouvoir me — me diversifier.

Xavier Guilbert : Est-ce que cela vous manque ?

Luke Pearson : Oui, en fait — je déteste ne pas le faire. J’ai toujours envie de le faire. J’ai toujours des idées, et tout ce que je fais, c’est — cela reste au stade de plan. Je commence à dessiner — je travaille l’intrigue dans un carnet, et ça s’arrête là. J’y pense pendant deux jours, et puis je décide que c’est une mauvaise idée et qu’il vaut mieux l’oublier. Et ce, pour des centaines d’idées de bande dessinée qui n’arrivent même pas au stade du dessin. C’est simplement atroce. J’espère — j’espère que viendra un moment où cela reviendra, je relirais ces idées et certaines sembleront prometteuses et je les dessinerais et le résultat sera bon. J’espère.

Xavier Guilbert : Entretemps, j’imagine qu’Hilda est un peu une forme de refuge ?

Luke Pearson : Oui, au moins c’est quelque chose que je sais que je peux faire. Je sais comment le commencer, et comment le terminer. Je peux partir à l’aventure avec Hilda, et c’est bien — ça me plaît.

[Entretien réalisé le 1er février 2015, dans le cadre du Festival d’Angoulême]

Entretien par en novembre 2016